Hubert Zemler – Interview

We sat down with Hubert Zemler, one of the most sought after percussionists in Poland. We spoke about the ideas that went into his latest solo project Pupation of Dissonance, electronic music and what he’s working on.

Hi Hubert how was our show last night?
Firstly, I really enjoyed the place because it’s a modern gallery/concert venue and the audience is very focused on what you’re doing, which is really impressive. It was completely quiet and Sylwester had a great idea to focus the cameras on me and project real time what I was doing onto the wall behind me. I saw some photos and it looks cool and my friends also said it was nice to be able to see the nuances of the hands even from a distance.

I’m also really happy to play my solo shows because it’s a very personal project and so each concert is very special to me.

What does a Huber Zemler solo show look like? Are you playing Pupation of Dissonance or does it fall into free improvisation?
The general idea is to play the album, but ‘Waves’ by Per Nørgård is not played live because it needs a lot of percussion instruments, congas, a marimba and so on, it’s a logistics problem.

I decided to play another piece I made a transcription of Part VII of György Ligeti’s Musica Ricercata from piano to analog synth and my metallophone. So that’s the one biggest difference between the album and concert. The Steve Reich piece I’m playing exactly as it is on the album because it’s a written piece. It’s also my version of it because it was originally written for five people. I’m linking all the parts together simultaneously.

That was a really nice story because if you want to record anything by Steve Reich you have to ask him via his manager. So I got this email saying ‘I like it, but the third voice should be a little louder’ very technical mixing corrections. I’m really happy that Steve Reich heard it. It’s a great piece to play because it’s very mind blowing. Your body is involved in it completely, there’s no place to think. For those 12 minutes you need to be focused only on playing. I really like to start the concert with it because it places me where I want to be.

What was his reaction when you told him you were playing it solo?
I think for him it’s something normal, everyone in the world is doing something with his music. Now there is a return of minimal music, especially in Poland there are a lot of new minimal recordings.

Could you describe to me the concepts that are in Pupation of Dissonance?
So it’s like the metamorphosis of dissonance, it’s taken a little bit from the John Cage idea ‘the liberation of dissonance’ where he just wanted to show that each sound is musical, there’s no non-musical sounds. That was a huge step in developing the percussion sounds and thoughts. That was my first step and then I decided to make a piece, which is like a story of how percussion music has developed in the 20th century. So from it’s role in the orchestra when there was just marching sounds of snare drum, bass drum and cymbals. Igor Stravinsky focused more on percussion and wrote solo things like the L’Histoire du soldat (story of the soldier), which includes a small percussion group. I was also really influenced by Béla Bartók’s style of composing for percussion like Music for Strings, Percussion and Celesta or Sonata for Two Pianos and Percussion. There’s a part in Concerto For Orchestra where there’s a snare drum team so I used some of it in this composition.

So that was the ideas; a time lapse of the history of percussion music and then I added some John Cage inspirations and some electronic music. I wanted to pack it into one coherent piece.

The other pieces on the cd are also in the same idea of Pupation of Dissonance for me. Steve Reich and Per Nørgård, which are also minimalistic pieces of music but not typical minimalistic music as you call it or hear it.

Per Nørgård described ‘Waves’ as “One may call it minimalistic, but I should rather call it an expansion or deeper concentration on the interferential phenomenon that I have inspired me since my first compositions….Perhaps minimalistic, for sure interferential”
In fact it goes very inside of the time. You are just moving some accents and it progresses to another layer of the music. I really love this piece. It was the first piece I learnt at music academy. I chose it on my own, it’s not so common in Poland that you choose something yourself because the musical education system is very military style. There’s a chief professor who asks you to play something and you can’t say no. So choosing it on my own was the first move to freedom, to making my own decisions.

This piece is very centric on accents how was this as learning exercise?
Both of these pieces are very good for learning, I learnt a lot of techniques from them. Of course they are also a composition and a musical piece but in the technical manner they are a very good exercise and also good exercise for your brain.

When did you become interested in electronic music?
I’ve always liked electronic music, I have a lot of respect for synthesisers because it’s a very complex instrument and you can create everything from it from nothing, from just the electrical signal. You can create your own sounds from the beginning and then you can add some extra things such as delays or sequencers this is like a huge world which I’ve been learning slowly.

I’ve made a lot of things just for me, I decided that I wanted to use it and mix it with something because it’s really hard to make something new and interesting in electronic music because everyone is doing electronic music now. So in my opinion it’s most interesting when you mix acoustic instruments with electronics. I decided to use a balafon an African instrument from Guinea. It sounds a little bit electronic somehow because it makes extra noises, it’s not perfect pitch it’s African pitch music.

So I wanted to mix that, I of course learnt a lot about electronics doing that. So I’m now using more electronics in my work. In the future I want to separate these two worlds. One will be just acoustic and the other will be more based on electronic sounds or amplifying some acoustic instruments using some effects.

I’m very much interested in your Haiku from Romania Project. How did this project come about?
It was the idea of Ryszard Latecki who also plays in this band. He’s a trumpet player. He’s improvising not in a jazz way but in a contemporary music way. He’s done many ‘Partytury fotograficzne’ (Photographic scores), which is the name of the series and this was one part of the series.

He decided to choose musicians for it so he choose me and some great musicians; Tadeusz Wielecki who was the chief director of ‘Warsaw Autumn’ festival, also a composer, a double bass player and an improviser. The final member is one of my masters Szabolcs Esztenyi he’s a Hungarian but he’s lived in Poland since the 60s. He’s a brilliant piano player with a lot of knowledge and skills to improvise and he has a rich history of playing contemporary music. I was really honoured to take part in this project and I wanted to place it on the Internet because they are not the best promoters, they are classical musicians and they are not really interested in that world.

Is there likely to be a physical release?
There are also other concerts recorded from that series and some I think probably sound a little better. So there was some idea to release the music. However, I’m planning and am going to record an album with Szabolcs Esztenyi as a duo in the autumn.

You’re also working on something under the name ‘Melatony’?
That’s as I mentioned is my more electronic music, I’m still using a lot of percussion instruments but it’s more produced in the studio rather than played live.

Will it be quite experimental?
I think it’s quite easy listening, it’s experimental in the time and the colours. It will be released on cassette with Pawlacz Perski, who were interested in it so I just made it two sides and four pieces on it. Maybe I’m not good at saying what is experimental and what is not because my music is mostly experimental so for me it is very normal.


Spotkaliśmy się z Hubertem Zemlerem, jednym z najbardziej pożądanych perkusistów w Polsce. Rozmawialiśmy o konceptach, które stoją za jego najnowszym solowym albumem Pupation of Dissonance, muzyce elektronicznej i o tym nad czym Hubert aktualnie pracuje.

Cześć Hubert. Jakie są Twoje wrażenia po wczorajszym koncercie?
Po pierwsze, naprawdę podobało mi się to miejsce, ponieważ jest to nowoczesna galeria / sala koncertowa a publiczność jest bardzo skupiona na tym co robisz, co jest naprawdę imponujące. Było naprawdę cicho a Sylwester miał świetny pomysł, aby skoncentrować kamery na mnie i wyświetlać to co rzeczywiście robiłem w danym moemncie. Widziałem kilka zdjęć i wygląda to świetnie, a moi przyjaciele powiedzieli, że fajnie jest zobaczyć niuanse dłoni, nawet z daleka.
Cieszę się również, że mogę zagrać moje solowe koncerty, ponieważ jest to bardzo osobisty projekt, więc każdy koncert jest dla mnie wyjątkowy.

Jak wygląda solowy koncert Huberta Zelmera? Czy grasz muzykę z płyty Pupation of Dissonance czy jest to po prostu improwizacja?
Ogólną ideą jest granie muzyki z albumu, ale „Waves” Pera Nørgårda nie gram na żywo, ponieważ wymaga on wielu instrumentów perkusyjnych, bębnów konga, marimby i tak dalej, to problem logistyczny.

Postanowiłem zagrać inny utwór. Zrobiłem transkrypcję części VII utworu Musica Ricercata György Ligeti z fortepianu na syntezator analogowy i mój metalofon. To największa różnica między albumem a koncertem. Utwór Steve’a Reich gram dokładnie tak jak na płycie, ponieważ jest to utwór pisany. Jest to również moja wersja tego utworu, ponieważ została ona pierwotnie napisana dla pięciu muzyków. Łączę wszystkie części razem jednocześnie.

To była naprawdę miła historia, bo jeśli chcesz nagrać coś Steve’a Reich, musisz poprosić go przez jego menadżera. Otrzymałem e-mail z informacją „To mi się podoba, ale trzeci głos powinien być nieco głośniejszy”, bardzo techniczne poprawki. Cieszę się, że Steve Reich to usłyszał. To świetny utwór do gry, ponieważ jest on niesamowity. Twoje ciało jest w to w pełni zaangażowane, nie ma miejsca na myślenie. Przez te 12 minut musisz skupiać się tylko na grze. Bardzo lubię rozpocząć koncert tym utworem, ponieważ umieszcza mnie on tam, gdzie chcę być.

Jaka była jego reakcja, kiedy powiedziałeś mu, że zagrasz to solo?
Myślę, że dla niego jest to coś normalnego, każdy na świecie robi coś z muzyką. Teraz powraca nurt minimalizmu w muzyce, zwłaszcza w Polsce jest wiele nowych nagrań w nurcie minimalizmu.

Czy możesz mi powiedzieć coś o konceptach, które stoją za albumem Pupation of Dissonance?
Jest to jak metamorfoza dysonansowości, to trochę od koncepcji Johna Cage’a “wyzwolenie dysonansu”, w której chciał on pokazać, że każdy dźwięk jest muzyczny, nie ma dźwięków innych niż muzyczne. To był ogromny krok w rozwoju dźwięków perkusyjnych. To był mój pierwszy krok, a potem zdecydowałem się zrobić utwór, który przypomina opowieść o muzyce perkusyjnej w XX wieku. Tak więc od roli w orkiestrze, kiedy były to tylko marszowe dźwięki werbla, stopy i talerzy. Igor Stravinsky skupił się bardziej na perkusji i napisał takie rzeczy jak L’Histoire du soldat (opowieść o żołnierzu), która została napisana dla małej grupy instrumentów perkusyjnych. Naprawdę duży wpływ miał na mnie styl komponowania dla perkusji Béla Bartók, autora takich kompozycji jak Music for Strings, Percussion and Celesta lub Sonata for Two Pianos and Percussion. Jest pewien fragment w Concerto For Orchestra gdzie znajduje się grupa werbli, więc użyłem go w swojej kompozycji.

Więc to są te koncepty: historia muzyki perkusyjnej, a następnie dodałem inspiracje John’em Cage i muzykę elektroniczną. Chciałem spakować je w jeden spójny kawałek.

Pozostałe utwory na płycie podążają również za tą samą ideą. Steve Reich i Per Nørgård są również minimalistycznymi utworami muzycznymi, ale nie są typową muzyką minimalistyczną, którą się słyszy.

Per Nørgård opisał „Waves” następująco: „Można to nazwać muzyką minimalistyczną, ale powinienem to raczej nazwać ekspansją lub głębszą koncentracją na interferencyjnym fenomenie, który inspirował mnie od pierwszych kompozycji … Być może jest to minimalistyczne, ale na pewno jest to interferencyjne.”
W rzeczywistości sięga to bardzo głęboko w czasie. Ty tylko przenosisz niektóre akcenty muzyczne i przechodzą one do innej warstwy muzyki. Naprawdę kocham ten utwór. To był pierwszy utwór, którego nauczyłem się w Akademii Muzycznej. Sam go wybrałem. W Polsce rzadko jest tak, że wybierasz coś samemu, ponieważ system edukacji muzycznej jest bardzo wojskowy. Jest główny profesor, który prosi cię, abyś coś konretnego grał a Ty nie możesz powiedzieć „Nie”. Więc wybranie tego utworu na własną rękę było moim pierwszym krokiem ku wolności i samodzielnemu podejmowaniu decyzji.

Ten utwór jest bardzo skupiony na akcentach muzycznych. Jakim ćwiczeniem edukacyjnym było to dla Ciebie?
Oba te kawałki są bardzo dobre do nauki, nauczyłam się dzięki nim wielu technik. Oczywiście są to również kompozycje i utwory muzyczne, ale w techniczny sposób są to bardzo dobre ćwiczenia, a także dobre ćwiczenia dla mózgu.

Kiedy zainteresowałeś się muzyką elektroniczną?
Zawsze lubiłem muzykę elektroniczną, mam wiele szacunku dla syntezatorów, ponieważ jest to bardzo skomplikowany instrument i można dzięki niemu stworzyć wszystko z niego dzięki sygnałowi elektrycznemu. Możesz tworzyć własne dźwięki od samego początku, a następnie dodać kilka rzeczy dodatkowych, takich jak opóźnienia lub sekwencery. To jak ogromny świat, którego powoli się uczę.
Zrobiłam wiele rzeczy tylko dla mnie. Postanowiłem, że chcę je wykorzystać i zmieszać z czymś, ponieważ naprawdę ciężko jest stworzyć coś nowego i interesującego w muzyce elektronicznej, gdyż teraz każdy robi muzykę elektroniczną. Moim zdaniem najbardziej interesujący efekt jest kiedy miksujesz instrumenty akustyczne z elektroniką. Postanowiłem użyć balafonu – afrykańskiego instrumentu z Gwinei. Brzmi on trochę elektronicznie, ponieważ wydaje dodatkowe dźwięki, nie jest to idealny ton, to ton muzyki afrykańskiej

Chciałem to zmiksować. Oczywiście nauczyłem się dużo o elektronice podczas tej pracy, więc teraz używam więcej elektroniki w mojej pracy. W przyszłości chcę oddzielić te dwa światy. Jeden będzie tylko akustyczny, a drugi będzie bardziej oparty na elektronicznych dźwiękach lub będzie wzmacniać niektóre instrumenty akustyczne przy użyciu pewnych efektów.

Jestem bardzo zainteresowany Twoim projektem Haiku from Romania. Jak powstał ten projekt?
To był pomysł Ryszarda Lateckiego, który także gra w tym zespole. Ryszard Latecki jest trębaczem, który improwizuje nie jazzowo, ale we współczesny sposób. Zrobił wiele „Partytur fotograficznych” – jest to nazwa serii i to była właśnie jedna z serii.

Zdecydował się na wybór muzyków, więc wybrał mnie i kilku świetnych muzyków; Tadeusza Wieleckiego, który był dyrektorem festiwalu “Warszawska Jesień”, a także kompozytorem, kontrabasistą i improwizatorem. Ostatnim członkiem jest jeden z moich mistrzów Szabolcs Esztenyi, Węgier, który od lat 60-tych mieszka w Polsce. Jest doskonałym pianistą z ogromną wiedzą i umiejętnościami do improwizacji i ma bogatą historię grania współczesnej muzyki. Byłem naprawdę zaszczycony biorąc udział w tym projekcie i chciałem umieścić go w internecie, ponieważ nie są oni najlepszymi promotorami, są muzykami klasycznymi i nie interesują się tym światem.

Czy istnieje prawdopodobieństwo wydania tej muzyki na albumie?
Istnieją również inne koncerty nagrane podczas tej serii i niektóre chyba brzmią trochę lepiej, więc istnieje jakiś pomysł, aby wydać tę muzykę. Jakkolwiek, planuję i zamierzam nagrać płytę z Szabolcs Esztenyi jako duet podczas nadchodzącej jesieni.

Pracujesz też nad czymś pod nazwą „Melatony”?
To jak wspominałem moja bardziej elektroniczna muzyka. Wciąż używam wielu instrumentów perkusyjnych, ale jest to bardziej produkowane w studio niż grane na żywo.

Czy to będzie eksperymentalne?
Myślę, że to dość łatwe do słuchania, jest eksperymentalne w czasie i kolorach. Zostanie wydane na kasecie przez wytwórnię Pawlacz Perski, która jest tym zainteresowana, więc stworzyłem z tego dwie strony po dwóch utworach na każdej. Może nie jestem dobry w mówieniu o tym, co jest eksperymentalne a co nie dlatego, że moja muzyka jest głównie eksperymentalna, więc dla mnie jest to bardzo normalne.

One comment on “Hubert Zemler – Interview

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s